Pourquoi les oeufs de Pâques ?

La question

La chasse aux œufs de Pâques est une tradition répandue dans le monde entier. Plaisir des petits comme des grands, elle consiste à retrouver des œufs de Pâques -bien souvent en chocolat- décorés et cachés dans les jardins. Apportés par le lièvre de Pâques pour les uns, par les cloches pour les autres, quelle est donc l'origine de cette tradition ?
Icone oeufs de Pâques

La réponse

Pâques est l'une des fêtes religieuse chrétienne la plus importante. Elle marque la résurrection de Jésus-Christ, trois jours après sa passion. Pâques est célébré le premier dimanche suivant la pleine lune de printemps et sa date exacte change donc chaque année.
 
Il est de tradition à Pâques de chercher les œufs de Pâques. Le symbole de l'œuf est celui de la vie et de la naissance. Dans le Kalevala, le livre de la tradition finlandaise, le monde serait né d'un œuf. Pour les orthodoxes, ces œufs représentent la renaissance de Jésus et sa sortie du tombeau, comme un poussin qui sort de son œuf.
 
Au delà de l'aspect symbolique, la raison de l'œuf de Pâques serait certainement plus pragmatique. Pâques est précédé dans la tradition chrétienne d'une période de jeûne de quarante jours appelé carême. Durant cette période, l'Eglise avait interdit la consommation d'œufs qui s'entassaient alors dans les poulaillers. A Pâques, lorsque le jeûne est levé, ces œufs peuvent à nouveau être consommés. Ils sont mangés normalement pour les plus récents, cuits pour les moins frais et évidés et décorés pour les trop vieux. Ces œufs décorés sont alors cachés pour la joie des enfants.
 
Gravure représentant la migration des cloches de Pâques
Gravure représentant la migration des cloches de Pâques
Les premiers œufs de Pâques ont été rapportés en France au Xème siècle par les chrétiens coptes et avérés dès le XVème siècle en Alsace. Au fil du temps, ce ne sont plus les parents qui cachent les œufs, mais ceux-ci sont ramenés par les cloches ou le lièvre de Pâques.
 
Dans la tradition chrétienne, ce sont les cloches qui déposent les œufs. Durant les trois jours précédent Pâques, Jésus est mort et les cloches des églises ne sonnent plus. On dit qu'elles sont en berne. La légende veut que les cloches partent à Rome le Jeudi Saint où le pape les bénit puis reviennent le dimanche de Pâques chargés des œufs de Pâques ramenés de Rome. Comme elles sont très chargées, les œufs tombent dans les jardins au gré du passage des cloches.
 
Ce sont les Allemands ont introduit le lièvre de Pâques d'après le symbole païen (3000av JC) du lièvre représentant la fertilité et le renouveau. Pour eux, c'est lui qui ramène les œufs. Ceci serait dû à une légende du folklore allemand :
Une vieille femme trop pauvre pour acheter des œufs pour ses petits enfants décide alors d'en peindre. Elle les cache dans son jardin. Elle appelle ensuite les enfants et les invite à chercher leurs surprises. Tout à coup, un lapin saute d'un petit nid de brindilles où étaient les œufs. Un enfant crie tout émerveillé: « Le lapin a laissé des œufs peints pour notre surprise de Pâques ! ».
 
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Le saviez-vous ?
En Australie, le lapin est en surnombre mais une autre espèce disparaît : le bilby, une sorte marsupial du désert, mi-rat mi-lapin. Pour lutter contre la surpopulation des lapins et afin de sensibiliser les enfants à la protection du bilby, le lapin de Pâques a donc été remplacé par le Bilby de Pâques.
Bilby
Bilby d'Australie
 
Notons enfin que les œufs sont en chocolat depuis le XVIIIème siècle afin de développer le commerce des chocolatiers. Ce sont également de délicieuses sucreries autorisées par l'Eglise pour marquer la fin du jeûne du carême.
En résumé...
 
La chasse aux œufs de Pâques est une tradition d'origine chrétienne saluant la résurrection de Jésus-Christ et fêtant la fin du jeûne du Carême. Selon les pays et traditions du monde, ces œufs sont apportés par les cloches ou par le lapin de Pâques.
 
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