On a trouvé de la vapeur d’eau sur Cérès !

Dans un rapport publié le 23 janvier 2014 dans le célèbre journal scientifique Nature, une équipe de l’ESA (European Space Agency) a annoncé avoir des preuves de l’existence d’eau sur Cérès, le plus gros astéroïde de la ceinture principale du système solaire. Cette découverte fut permise par l’utilisation des données recueillies par le télescope spatial Herschel. 
 
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Le télescope spatial Hershel :
Il s’agit d’un télescope lancé en 2009 par la fusée Arianne 9, et qui a orbité autour de notre planète durant 3ans, jusqu’à l’épuisement de ses réserves d’hélium liquide qui permettait de faire refroidir ses instruments de mesures. Hershel est aujourd’hui sur une orbite de rebut. Sa particularité était sa capacité à faire des mesures dans l’infrarouge lointain (partie du spectre que l’on ne peut pas voir à l’œil nu), afin d’étudier la formation des étoiles ainsi que la naissance et l’évolution des galaxies.
Les données obtenues par ce télescope durant ses 3 ans de fonctionnement ont notamment permis de découvrir 5 nouvelles galaxies, situées à environ 10 milliards d’années lumières de la terre.
Il est baptisé Hershel en hommage à l'astronome William Herschel, qui a notamment découvert le rayonnement infrarouge des objets célestes.
 
Cérès est la plus petite planète naine de notre système solaire (elle possède une surface équivalente à celle de l’Argentine), située dans la ceinture d’astéroïde qui sépare Mars et Jupiter. Vous vous demandez ce qu’est une planète naine ? Eh bien sachez qu’il s’agit d’un objet céleste de petite taille qui orbite autour du soleil (ce ne sont donc pas des satellites comme notre lune). La plus célèbre des planètes naines de notre système solaire est sans aucun doute Pluton, qui est passée du statut de planète à celui de planète naine en 2006.
ceres image obtenue par Hubble. Credit photo Wikipedia creative commons
Images de Cérès obtenue par le téléscope Hubble.
Depuis longtemps, les astronomes suspectaient que la surface de Cérès soit couverte de glace d’eau. Le rapport réalisé par les chercheurs de l’ESA en janvier parvient à démontrer la présence de vapeur d’eau dans l’atmosphère de Cérès, ce qui confirme l’hypothèse d’une planète couverte de glace. Le plus étonnant est que la vapeur d’eau produite (quelques 6kg de vapeur d’eau sont produites par seconde à la surface de la planète naine), semble émaner de deux endroits précis de Cérès. Une des hypothèses actuelles est la présence de volcans actifs à la surface de Cérès, provoquant une sublimation (transformation de glace en vapeur) locale de la glace en vapeur d’eau.
 
Cette annonce tombe à pic, puisque la sonde Dawn, envoyée par la Nasa en 2007 pour étudier de plus près Cérès et Vesta arrivera bientôt (en Février 2015) à proximité de la planète Naine ! De nouvelles informations devraient donc très vite arriver…

Pour aller plus loin...

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